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James Madison, estilo Cheney

Uno podría pensar que sería difícil exagerar los logros de James Madison. Después de todo, el hombre desempeñó el papel central en elevar la libertad religiosa al primer lugar en el tótem del principio político estadounidense, y superó a todos los competidores al comprometer a los Estados Unidos en un experimento con constituciones políticas escritas. También desarrolló el argumento para la construcción estricta de la Constitución, fundó el primer partido político federal de Estados Unidos, fue coautor del trabajo de ciencia política más famoso de los Estados Unidos y desempeñó un papel clave en la Compra de Luisiana.

Sin embargo, los historiadores exageran los logros de Madison. También lo hacen relatos recientes de no historiadores, incluida esta oferta de Lynne Cheney. Ella explica su decisión de producir otra más: casi dije "laudatorio", pero "adulatorio" parece más apropiado: biografía de Madison en referencia a la falta de familiaridad general del público con el tema. La idea de que Madison ha sido descuidada en las últimas décadas marca el libro de Cheney como un producto bastante extraño desde el principio: a medida que la estrella de Thomas Jefferson ha caído del cielo, James Madison se ha convertido en un favorito especial de la mayoría de los historiadores. Ha ocupado ese cargo durante más de tres décadas.

En James Madison: una vida reconsiderada, Cheney repite la vista estándar de manera consistente. Por lo tanto, a pesar de su propia insistencia en que la Constitución fue obra de muchas manos y su gran insatisfacción con el producto final de la Convención de Filadelfia, Madison aquí es el "Padre de la Constitución"; a pesar de su intención declarada de que la Declaración de Derechos federal debería tener muy poco efecto práctico, ella hace que su papel para asegurar su adopción sea un triunfo de época; a pesar de la escasez de evidencia de que El federalista persuadió a casi todos a votar para ratificar la Constitución, ella lo convierte en la característica central de la campaña de ratificación; a pesar del hecho de que el experimento de Madison de sustituir el poder económico por militar en la política exterior resultó en la quema de la capital, Cheney no tiene esencialmente nada crítico que decir sobre Madison como presidente de guerra; y así sucesivamente.

Los contemporáneos de Madison consideraban a Benjamin Franklin el gran adorno intelectual de su país. Cheney juzga a Madison más grande, pero ella no se detiene allí: aunque se puede argumentar que Sir Isaac Newton fue el científico más grande de la historia, Cheney dice que Madison era más brillante que él. (Thomas Jefferson también se habría sorprendido de encontrarse a sí mismo por encima de Newton). Ella informa el discurso de Madison de 1818 a la Sociedad Agrícola Albemarle sin siquiera insinuar que durante mucho tiempo fue un objeto de burla.

Aunque era un esclavo, y uno sustancial, hasta el final de sus días, Madison en la cuenta de Cheney era infelizmente. Aquí no se tiene la menor idea de que, contrariamente a la práctica en la administración anterior de Jefferson, Dolley Madison colocó a una esclava al lado de cada invitado a la mesa en las cenas de la Casa Blanca. Mi punto no es que esto sea sorprendente: de hecho, Madison parece haber tenido opiniones raciales más liberales que Jefferson. Aún así, él era un político extremadamente rico cuyo poder se basaba en la esclavitud, y esencialmente no hizo nada para cambiar eso. Además, no planteó ninguna objeción cuando los esclavos fueron excluidos de la declaración de la Declaración de Derechos de Virginia de que todos los hombres nacieron libres e iguales. Que Madison continuó abogando por la "colonización" -repatriar negros libres en el extranjero- durante años después de que Thomas Roderick Dew, del Colegio de William y Mary, demostrara que era impracticable, y que ocasionalmente lamentaba la existencia de la esclavitud, no debería ser torcida en una cuenta de un conciencia atormentada

Aquí podemos hacer una pausa para recordar que Lynne Cheney llamó la atención pública por primera vez en un embrollo hace 20 años sobre los estándares de historia nacional propuestos. Tal vez fue la única persona conocida que se sorprendió de que un proceso encabezado por el historiador social de la UCLA Gary Nash hubiera producido una propuesta que enfatizara la santa trinidad académica de raza, clase y género. (Nash tenía razón al preguntarse qué más esperaba cuando ella, como presidenta del National Endowment for the Humanities, financiara el proyecto). En respuesta, Cheney abogó por una fijación polar opuesta en Great Men y sus Great Heeds. Su respuesta retórica al producto de Nash asumió una postura de admiración casi caricaturesca por los héroes tradicionales de la historia de Estados Unidos, citando el número de veces que aparecieron palabras particulares en los estándares propuestos y enumerando varios nombres que no, como si su exclusión de los estándares equivaliera a una propuesta para prohibir mencionarlos.

El sin aliento, casi se podría decir que la actitud de un escolar subyacente a la crítica de Cheney de los estándares propuestos se evidencia en James Madison: una vida reconsiderada en varias coyunturas. Por ejemplo, ella opina que "Las casas de los primeros presidentes son fuentes de iluminación e inspiración para cualquiera que trabaje en el período de fundación". Su tiempo en Montpelier de Madison, dice, la ayudó a "comprender mejor la grandeza de los logros de Madison". Una visita a los Archivos Nacionales brindó la oportunidad de "maravillarse" con la Constitución.

No solo la Constitución es maravillosa, sino que aparentemente cada dato de Madison que ha recogido. Cheney parece haber decidido no permitir que se desperdicie una sola tarjeta de notas. Una y otra vez, ella cuenta qué color y estilo usaba Dolley, qué tipo de flor o árbol estaba en flor, qué tipo de precipitación ocurrió, qué pariente oscuro acompañó a los Madisons desde Washington a Montpelier o desde Montpelier a Washington, etc. Uno realmente encuentra estos detalles triviales agotadores.

También son extraños porque llenan el espacio que Cheney podría haber dedicado a temas más importantes. Ella dedica atención a solo un puñado de ensayos de El federalista, por ejemplo, y atención extendida a menos. Aunque la importancia de ese libro para asegurar la ratificación ahora está muy sobrevalorada, su lugar en cualquier relato de la vida y el legado de Madison debe ser significativo. Su relato de la convención de ratificación de Richmond presta una atención inadecuada a otros delegados federalistas y rivaliza con su valoración del estatus de Madison entre sus contemporáneos en su exageración de su papel.

Por otro lado, la única contribución que Cheney hace a nuestro conocimiento de Madison es sustancial, y se refiere a la salud del Framer. Los estudiosos del tema siempre han seguido a Madison al decir que sufrió durante toda su vida una enfermedad similar a la epilepsia; Cheney va lejos para demostrar que sufrió la epilepsia misma.

Ella ha consultado a los principales expertos, examinó las partes relevantes de los textos médicos comprados por los padres de Madison al principio de su vida y leídos por el propio Madison, y comparó cuidadosamente las cuentas de sus episodios recurrentes con el problema, y ​​ella me deja persuadida. También ingeniosamente relata la enfermedad de Madison con el aparente cambio de corazón que experimentó en Princeton cuando era joven, cuando parece haber abandonado el cristianismo anglicano. Frente a la tradición del cristianismo occidental de llamar demoníaca a la epilepsia, afirma Cheney, Madison rechazó elementos básicos de la religión tradicional de Virginia. Por desgracia, no hay evidencia directa sobre el tema, pero sus reflexiones son valiosas. Tendrán que ser tenidos en cuenta por futuros académicos.

La atención de Cheney a la salud de su héroe mientras sube a las oficinas más altas del gobierno estadounidense probablemente se deba a la historia de su propia vida. Después de todo, su esposo, el vicepresidente Richard Cheney, no solo sirvió dos períodos como un vicepresidente influyente en la culminación de una carrera que lo encontró en varios otros puestos de liderazgo importantes, sino que también sufre una grave enfermedad cardíaca. No conocemos los detalles privados de su sufrimiento, pero hay una conmoción especial en las descripciones comprensivas de Lynne Cheney sobre las atenciones de Dolley Madison a James. También se supone que la familia de Cheney hace mucho en las noticias recientemente puede haber llevado al autor a pensar en la relación entre las descripciones cristianas tradicionales de los impulsos y las aflicciones como "demoníacas" y la disminución evidente, o al menos la metamorfosis, de cualquier fe joven hombre que James Madison tuvo una vez.

El aspecto más importante de la carrera de Madison es, con mucho, su papel como Framer y expositor de la primera ley fundamental de Virginia y luego de la Unión federal. Sorprendentemente, este ex jefe del NEH juzga que Madison simplemente tiene razón y Alexander Hamilton se equivoca completamente sobre los poderes implícitos y la Constitución. Cada vez que llega a este punto, uno no puede evitar preguntarse si reconoce la ironía. Como prácticamente todos los otros biógrafos de Madison, ella acepta el intento de su sujeto de cuadrar el círculo de ambos, inventando el argumento de que los estatutos federales que constituían bancos eran inconstitucionales en la década de 1790 y abogaba por la aprobación de dicha ley en la década de 1810. Mientras tanto, Madison había aprendido que alquilar un banco podría ser muy útil.

La familiaridad de Cheney con la beca Madison parece bastante leve, por decirlo suavemente. Sin embargo, los matices no son su objetivo: este libro es una carta de amor a James Madison. Su acercamiento al pasado estadounidense la mantuvo en buena posición como autora de libros para niños e hizo una buena partida para el debate de Gary Nash, cuyo enfoque era casi completamente opuesto. Sin embargo, como base de una biografía de un político muy significativo, su efecto es impactante.

Kevin R.C. Gutzman es el autor de James Madison y la fabricación de América.

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